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vue d’artiste de pluton et charon
Pluton a été découvert en 1930, et jusqu’à 2006, il était la neuvième planète du système solaire.
Depuis 2006, il a été reclassé en tant que « planète naine ».

Pourquoi ?

Avec l’amélioration de nos télescopes, de plus en plus d’astres ont été découverts. Certains n’étaient pas grands, d’autres avaient des orbites étranges : fallait-il les classer comme planètes ? Sachant qu’il y en a des dizaines de milliers ?
La communauté d’astrophysique a donc décidée de revoir la définition d’une planète et de reclasser Pluton.

Selon la Nasa, une planète de notre système solaire est un astre qui satisfait à 3 conditions :

1) Être en orbite autour du Soleil
Ça semble trivial, mais certains astres ne sont pas en orbite autour du Soleil : c’est le cas de la Lune, qui est en orbite autour de la Terre et de toutes les autres lunes du système solaire.

Pluton satisfait à cette condition, bien qu’il soit parfois indiqué comme formant avec Charon un système double.

2) Être assez gros pour que les forces de gravitation aient fait de l’astre une boule sphérique.
On l’a bien vu avec la sonde Philæ : la comète sur laquelle cette sonde s’est posée n’est pas ronde, mais a une forme de patate. Pour qu’un astre devienne vraiment sphérique, il faut qu’il y ait assez de matière pour que la force de gravitation pousse toute la matière à former une sphère.

Bien que Pluton soit petit, plus que plusieurs Lunes du système solaire (y compris la nôtre), il est suffisamment grand pour avoir une forme sphérique.

3) Être assez massif pour « nettoyer » sa zone d’influence gravitationnelle
Quand un astre passe près d’autres astres plus petits, il a tendance à les attirer vers lui par gravité et par grossir. C’est comme ça que les planètes se sont formées. Un astre suffisamment gros finit donc par attirer vers lui tous les astres plus petits qui se trouvent sur son orbite : l’orbite est donc comme « nettoyée », tous les petits cailloux se sont amassés dans une grosse boule.

Quand ceci arrive, la grosse boule de matière devient une planète : elle règne seule dessus (avec ses éventuelles lunes). Pluton ne satisfait pas à ça.
Pluton est dans une région du système solaire nommée « ceinture de Kuiper » : c’est comme la ceinture d’astéroïdes (entre Mars et Jupiter), mais située au delà de l’orbite de Neptune. Pluton est loin d’être le seul à cet endroit : il y a des milliers de petits astres qu’il n’a pas attiré vers lui.

C’est donc sur ce point que le statut de Pluton a été revu.

Si Pluton est la plus célèbre des planètes naines, ce n’est pas la plus grosse : Éris, située 3 fois plus loin du Soleil que Pluton (à 15 milliards de km) est plus grosse et est la plus grande des planètes naines connues.

Cérès, lui, est une planète naine qui se situe dans la ceinture d’astéroïde. Il est assez grand pour être sphérique, mais pareil, il n’a pas nettoyé son orbite de tous les autres débris rocheux. La taille de Cérès (950 km de diamètre) marque environ la taille à partir de laquelle une masse rocheuse devient sphérique et donc une planète ou une planète naine. Un corps plus petit est soit un astéroïde (s’il est dans la ceinture d’astéroïdes) soit un objet transneptunien (OTN ou TNO en anglais) s’il se situe au delà de l’orbite de Neptune.

image de Bill Lile

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TD a dit :

Qu’en est-il des planètes dites flottantes ?

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Le Hollandais Volant a dit :

@TD : celles qui n'ont pas d'étoiles et voyagent dans l'espace interstellaire ?

Ce sont des "planètes flottantes" (ou errantes), comme tu dis.

On se base alors (j'imagine) que sur la seconde condition, car les deux autres ne s'appliquent pas : pas d'étoiles et pas d'orbite.

Quant aux planètes autour d'autres étoiles, ce sont des exo-planètes, car elle ne satisfont pas à la première condition.
Pour l'instant on ne connaît que des exo-planètes assez grandes pour satisfaire aux conditions 2 et 3. Les objets plus petits sont encore indetectables.

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dory gkirikou CNC a dit :

je trouve ce blog génial!!!
tout est super bien expliqué!

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Flo a dit :

Article très intéressant et très bon à lire.


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