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En ce Jour de l’An, on vous a probablement souhaité la bonne année un gogool de fois, mais je vous la souhaite ici une fois de plus quand même : bonne année à tout le monde !

Mais au fait, savez-vous vraiment ce qu’est une année ?

La durée de révolution de la Terre autour du Soleil ? Oui, mais comment ? Car la Terre ne passe pas toujours au même moment au même endroit ni au même endroit. Voyons tout ça.

On distingue plusieurs années : l’année civile, l’année solaire, l’année sidérale et l’année anomalistique (oui, ça devient de plus en plus compliqué, aussi je vais m’arrêter ici, car il y en a d’autres, comme l’année sothiaque, en référence à l’étoile Sirius ; draconitique, qui fait intervenir l’orbite de la Lune ou l’année scolaire qui n’a rien à voir).

L’année civile

C’est l’année des calendriers, qui commence le 1er janvier et se termine le 31 décembre.

un calendrier
(image)

Elle compte un nombre entier de jours, et ceci est important car du point de vu de la rotation et la révolution des astres, rien n’oblige la révolution d’être d’une durée égale à un nombre entier de rotations. Cette particularité est donc purement artificielle et mise là par simple commodité. Si l’année civile autorisait des fractions de jours, alors elle durerait 365 jours 5 heures 49 minutes et 12 secondes.

2016 a été une année bissextile, donc à 366 jours : le jour de plus que les autres années compensant les heures accumulées au cours des 4 dernières années.
Une année sur 4 est ainsi bissextile… ou pratiquement.

L’année solaire (ou année tropique)

Elle rend compte des saisons et de la position du Soleil dans le ciel : par exemple, une année solaire sépare exactement deux équinoxes de printemps, ou exactement deux solstices d’été.
L’année solaire est estimée (en 2000) à 365 jours 5 heures 48 minutes 45,25 secondes. C’est donc légèrement moins que l’année civile.

La raison à l’existence de cette année est que l’axe de rotation de la Terre oscille, comme, une toupie sur le point de s’arrêter. On appelle ça la précession, et on parle ici de la précession des équinoxes :

précession des équinoxes
La précession des équinoxes : l’axe de rotation de la Terre oscille. (image)

Le cycle de la précession des équinoxes pour la Terre est de 26 000 ans environ. Une autre conséquence de cette précession, en dehors de la durée de l’année solaire, est que le pôle nord géographique ne pointera pas toujours au même endroit dans le ciel. Actuellement pointant vers l’étoile polaire, d’ici quelques milliers d’années ça ne sera plus le cas. L’étoile la plus proche du nord en l’an 3 100 et jusqu’à l’an 5 300 sera γ Cephei.

L’année sidérale

Cette définition de l’année rend compte de la position du Soleil dans le ciel, sur le fond composé des autres étoiles. En effet, au cours de l’année, les constellations visibles dans le ciel varient selon l’heure de la nuit. Quand on retrouve les mêmes constellations au même endroit et à la même heure dans le ciel, alors il s’est passé une année sidérale.

Cette définition de l’année est encore différente en durée : elle dure (pour l’an 2000), 365 jours 6 heures 9 minutes 10 secondes (soit 20 minutes de plus de l’année tropique).
La différence ici ne provient que de sa définition : l’année tropique ne considère que la position du Soleil dans le ciel, alors que l’année sidérale (du latin « sider », étoiles) prend en compte les autres étoiles visibles. Il se trouve qu’à cause de la précession des équinoxes — là encore — il faut attendre quelques minutes de plus, pour que le Soleil rattrape la position des autres étoiles décalées à cause de la précession des équinoxes.

L’année anomalistique

Il s’agit de la durée entre deux passages de la Terre au périhélie.

L’orbite de la Terre autour du Soleil n’est pas un cercle parfait mais plutôt une légère ellipse. Il y a donc un point de l’orbite où la Terre est au plus proche du Soleil : c’est le périhélie (et également un point où il est au plus loin : l’aphélie).

Cette orbite elliptique se trouve être elle-même en rotation autour du Soleil : l’ellipse change d’orientation au fil des années, notamment à cause de l’influence gravitationnelle des autres planètes proches (comme Vénus) ou très massives (telle Jupiter) :

précession du périhélie
La précession du périhélie : l’orbite de la Terre se décale tous les ans). (image)

Il faut environ 112 000 ans pour que l’orbite fasse un tour complet.

L’année anomalistique dure 365 jours 6 h 13 min et 52,539 secondes, légèrement plus longue que l’année sidérale donc, le temps que la Terre rattrape le point de périgée qui s’est décalé (dans le même sens que la Terre) durant l’année précédente.

Conclusion


Notre définition du jour, ou de l’année provient toujours du cycle des astres. Historiquement, ça a toujours été les astronomes et les savants qui ont défini les calendriers et les horloges. Cependant, avec l’évolution de la science et de la connaissance, nos calendriers se sont précisés au fil des siècles et plusieurs définitions de « l’année » sont apparues.

Selon de quoi on parle, il convient donc de se mettre d’accord. Dans la vie courante, nous employons ainsi tout simplement le calendrier civil.

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TD a dit :

La durée entre deux solstice ou deux équinoxes n’est pas d’une année solaire mais seulement de la moitié de celle-ci car il y a deux solstices et deux équinoxes par an : celui d’hiver et celui d’été, et celle de printemps et celle d’automne. Néanmoins, la durée entre deux mêmes solstices ou deux mêmes équinoxes est bien d’une année solaire.

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NS a dit :
Bonsoir,
Je vais paraître bête mais où je suis il n'y a pas quatre saisons et on fait à peine la différence entre les deux qu'il y a (été et hiver). C'est quoi un équinoxe et un solstice svp ?
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Le Hollandais Volant a dit :
@NS :
Équinoxe ("equi" (égal) et "nox" (nuit)) représente les jours de l’année où la nuit a une durée égale au jour. En hiver, à cause de l’inclinaison de la Terre, la nuit est plus longue que le jour et en été, c’est le jour qui est plus long.
Il y a deux jours dans l’année où la nuit et le jour sont de la même durée : ce sont les jours d’équinoxe. Ils ont lieu autour du 21 mars et du 21 septembre.

Solstice ("sol" (soleil) et "stice" (arrête)) représente les deux jours de l’année où la nuit est la plus longue (solstice d’hiver, autour du 21 décembre) et la plus courte (solstice d’été, autour du 21 juin).

Les 4 jours marquent les 4 saisons ici :
— équinoxe de printemps (21 mars) : jour et nuit sont de la même durée.
— solstice d’été (21 juin) : le jour est à son maximum et la nuit à son minimum.
— équinoxe d’automne (21 septembre) : jour et nuit sont à nouveau de la même durée.
— solstice d’hiver (21 décembre) : le jour est à son minimum et la nuit à son maximum.
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NS a dit :
Ah... Donc vous êtes bientôt en printemps ? Ici c'est l'été et il n'y a pas de jour qui marque le changement de saison. Il n'y a d'ailleurs pas de changement d'horaire non plus. L'hiver est de mai à octobre (à peu près) et l'été le reste de l'année. En hiver il fait en moyenne 20°C et en été 28 le jour. Le plus "dur" sont les nuits d'hiver où il peut faire jusqu'à 12°C (mais ce n'est rien pour vous) et le milieu de l'été où on peut facilement dépasser les 40°C!
Ça doit être bizarre de changer l'heure tous les six mois, non ?
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Le Hollandais Volant a dit :
@NS : Yep, le printemps c’est bientôt, c’est demain (le 20 mars).
En effet, 12 °C c’est à peu près ce qu’on a en ce moment dehors. Il fait 14 °C là. Mais il à fait −7 °C l’hiver dernier, et il peut encore faire bien plus froid. Par contre en été il se peut que ça dépasse les 40 °C, mais ça reste vraiment très chaud. En général c’est autour de 30~35 °C.

Le changement d’heure est artificiel : un pays peut choisir de mettre ça en place pour avoir plus de temps le soir (la nuit est alors retardée).
C’est en effet assez bizarre, oui. Ça décale notre rythme de vie d’une heure, en plus ou en moins.
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NS a dit :
@Le Hollandais Volant : Ça doit être fatiguant quand ça décale d'une heure en moins, vous pouvez moins dormir ;) Mais je connaîtrai ce désagrément d'ici l'année prochaine donc je verrai pas moi-même. Merci d'avoir répondu à mes questions :)


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